Fils et petit-fils de bateliers, Clément passe ses vacances scolaires sur une péniche qui sillonne canaux et rivières. Une vie rêvée pour l’enfant qu’il est, ponctuée de rencontres inopinées, de surprises et d’aventures dignes de celles de Robinson. Et pourtant ! Le chemin de halage s’apparente à un chemin de croix pour les mariniers aux prises avec un quotidien de forçat, harassant et incertain.
Clément n’est pas épargné. Il fera ainsi l’apprentissage de l’existence dans ce monde âpre qui n’accepte aucune faiblesse. Sa construction sera d’autant plus difficile qu’on s’applique à lui dissimuler la vérité sur l’histoire familiale. De quelle faute grave et de quel crime soupçonne-t-on son grand-père ? Le doute s’insinue inéluctablement dans son esprit. Tout en cherchant à lever le voile du pesant mystère, il découvrira la trahison d’Angélique, sa bien-aimée. La coupe est pleine : il rompt avec les siens et disparaît.
Parviendra-t-il à renouer avec ses parents et à pardonner à Angélique ? L’amour reçu en héritage sera-t-il plus fort que la haine qui lui dévore le cœur ? Un héros poignant, doté d’une sensibilité étonnante, qui réussira là où les adultes ont échoué.